火蟻救生艇

紅火蟻這種有攻擊性、會叮人的蟲子,耐得住洪水、野火及殺蟲劑。其中一項生存的把戲:上千隻火蟻接連在一起,組成一艘防水的救難艇,有時甚至可以讓蟻后漂在水上,現在科學家找出背後的機制,也許能藉此開發「自行組裝」的救生艇,或者新的防水材料。

紅火蟻原生於南美,但它們已經入侵到美國南部許多區域。這種蟻群,強過其他昆蟲、毛蟲還有鼠類,能在幾小時內,把小動物的屍體拆得精光。假使洪水這種在紅火蟻原生地常見的現象,襲向蟻巢,火蟻會把身體接在一起,組成救生艇,讓它們安然抵達另一個區域。 喬治亞理工學院的工程師團隊,想了解火蟻救生艇是如何運作的。所以他們收集路邊的火蟻,帶回實驗室,將一把火蟻投到水裡,計算組成救生艇的火蟻數量,並測量在救生艇上自由走動的火蟻的速度。此外,研究團隊還利用液態氮瞬間將救生艇瞬間冰凍,研究其結構,也藉由攝影,記錄救生艇組合的過程。火蟻和火蟻間的「抓力」,也利用簡單的設計來測量;研究團隊把一隻火蟻貼在玻璃板上,再把另一隻火蟻綁上橡皮圈,並讓這兩隻螞蟻牢牢抓緊,測量橡皮圈伸展的力道。 結果發現,火蟻落水後,會很快的爬過夥伴,並用爪或螯抓住彼此的腳,交織成煎餅狀的救生艇。而火蟻互抓的力道也很大,相當於一個人類站在高樓上,吊著六隻成熟的象的重量。此外,在水面下組成救生艇一部分的火蟻並不會被淹死,因為他們身體包覆在空氣泡裡,也使得救生艇可以漂浮。最後,研究團隊也藉由簡單的參數,建立出組合救生艇的數學模型。不過,要設計出自我組合的船,可能還需要數十年,人類現在只能望著火蟻從容的表演而讚嘆吧。

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Natalie的異想世界

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